El fin de una leyenda de la aviación: 30 años de la extinción de Pan Am

por | 9 diciembre 2021

 

El 4 de diciembre de 1991 aterrizó en Miami, Florida, Estados Unidos, el vuelo PA436, procedente de Bridgetown, Barbados, lo que matrcó, hace tres décadas, a extinción de una leyenda de la aviación comercial: Pan American (Pan Am) World Airways finalizó sus operaciones, por 64 años, con ese último vuelo.

Por Alberto López

La aerolínea siempre buscó marcar hitos, ya sea dentro del campo de la aviación comercial como fuera él.

En ese sentido, por ejemplo, Pan Am fue el cliente que estrenó el primer avión a reacción (jet) de pasajeros estadounidense, el Boeing 707. En octubre de 1958, el primer vuelo de pasajeros en 707 de la aerolínea desde Nueva York a París marcó el inicio de la llamada era jet set.

Un jet set protagonizado, precisamente, por aquellas celebridades, estrellas y viajeros adinerados, vestidos con sus mejores galas, que eran fotografiados a menudo bajando las escaleras tras un viaje en un avión de la línea aérea, liderada por mucho tiempo por su CEO, el cubano estadounidense Juan Trippe.

Cuando los Beatles aterrizaron en Nueva York en 1964 para su primera aparición en la televisión estadounidense en “The Ed Sullivan Show”, bajaron de un 707 de Pan Am llamado Clipper Defiance.

Como parte de la “invasión británica” musical de la época, el grupo podría, y debería haber estado, en un avión de BOAC (British Overseas Airways Corporation, ahora British Airways), pero no, eligieron a Pan Am.

Orígenes

Comenzó a operar en 1927 con vuelos de pasajeros y correo entre Cayo Hueso, Florida y La Habana, Cuba.

Bajo la dirección del pionero de la aviación comercial Juan Trippe, la aerolínea creció rápidamente con una flota de aeronaves de tipo “buque volador”, incluido el elegante Boeing 314, los famosos Pan Am Clippers.

Siguió operando durante la Segunda Guerra Mundial, al proporcionar al Gobierno de Estados Unidos el apoyo logístico necesario en todo el mundo.

En la posguerra, el sector de las aerolíneas estaba estrictamente regulado por la Junta de Aviación Civil de Estados Unidos. (CAB, por sus siglas en inglés), que repartía las rutas y controlaba las tarifas aéreas.

Pero a lo largo de la década de 1950, Pan Am se convirtió en experta en la creación de infraestructuras de aviación en otros países, tanto para la propia aerolínea como proporcionando conocimientos técnicos a las aerolíneas locales, lo que también le ganó señalamientos de acumulación de mercado en el mundo entero.

A lo largo de la década de 1960, estuvo a la vanguardia de la industria aérea con innovaciones técnicas, como el sistema computarizado de reservas aéreas y hoteleras Panamac.

Concorde versus Jumbo

Al igual que otras aerolíneas, se vio envuelta en el impulso de esa década hacia los viajes supersónicos de pasajeros y mostró interés tanto en el Concorde anglo francés como en los 2707 SST de Boeing. Pero con la cancelación del 2707, y las restricciones de vuelo y la percepción pública negativa del Concorde, la aerolínea nunca alcanzó las velocidades supersónicas.

Sin embargo, Juan Trippe vio el potencial del 747 de Boeing, y la aerolínea fue el cliente de lanzamiento y el primer operador del primer jumbo de fuselaje ancho del mundo en 1970.

Los historiadores de las aerolíneas pueden señalar la desregulación de la industria aérea estadounidense a finales de los años 70 como un punto de inflexión clave en el destino de Pan Am. Con ese cambio, los competidores de la aerolínea podían volar a los mismos destinos internacionales, pero sin una estructura de rutas nacionales que alimentara esos vuelos al extranjero, no podía competir.

Aparte, el atentado terrorista de 1988 contra el vuelo 103 de Pan Am sobre Lockerbie, Escocia, hizo tambalear la confianza en la compañía.

Sin lugar a dudas, Pan Am ha sido una aerolínea que ha marcado la pauta de la industria, en lo comercial, metodológico y técnico (por mencionar algunos rubros), y que a pesar de su extinción hace 30 años sigue surcando los cielos con su legado.

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