SMART MRTT
Aviación militar, Destacamos

El sistema de repostaje automático del A330 MRTT completa la fase de desarrollo

El avión Airbus A330 Multi Role Tanker Transport (MRTT) ha completado su fase de desarrollo del sistema de reabastecimiento automático (A3R) tras una exitosa campaña de vuelo de prueba.

Esta campaña se produjo después de que Airbus y Singapur acordaran en febrero de 2020 colaborar en el programa A330 SMART MRTT, para desarrollar, certificar e implementar la capacidad A3R, así como soluciones de mantenimiento mejoradas para el A330 MRTT.

El ensayo se llevó a cabo, en colaboración con las Fuerzas Aéreas de la República de Singapur (RSAF) y la Agencia de Ciencia y Tecnología de la Defensa de Singapur, teniendo lugar en Singapur a principios de 2021. Supuso la participación inaugural de un A330 MRTT de la RSAF equipado como avión cisterna y varios receptores de la RSAF, incluyendo otro A330 MRTT y aviones de combate como el F-16 y el F-15SG.

Durante la prueba, se ejecutaron con éxito un total de 88 contactos secos y húmedos totalmente automatizados y transferencias de casi 30 toneladas de combustible, incluyendo las primeras operaciones totalmente automatizadas con otro A330 MRTT y receptores F-16D/F-16D+ de la RSAF.

También se completaron todas las pruebas necesarias para la recopilación de datos del A3R con el F-15SG, incluidos los vuelos operativos para demostrar las prestaciones del A3R en un escenario representativo de la misión.

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Las operaciones de reabastecimiento en vuelo se encuentran entre las misiones más exigentes. Tanto el piloto del avión de reabastecimiento como el del receptor tienen que operar en formación cerrada, volando aviones con diferentes envolventes de vuelo y velocidades de alcance, de día y de noche y en todas las condiciones meteorológicas, y por encima del campo de batalla. Con muchos factores  que podrían poner en peligro las misiones.

Fuentes de Airbus destacan que el A330MRTT tiene un sólido historial de prestación de servicios operativos seguros a sus clientes y a otros aliados como la USAF. El avión de Airbus se ganó su reputación como avión cisterna después de entrar en acción en Oriente Medio apoyando a los combatientes de la coalición durante la Operación Shader y Okra contra el Daesh, con la interoperabilidad, el éxito de la misión y las tasas de disponibilidad como puntos destacados de su rendimiento

Los ingenieros de Airbus contemplaron un nuevo capítulo en el que, bajo el nombre de SMART MRTT, el avión cisterna polivalente adquirió un nuevo conjunto de capacidades que cambiaron el juego, incluyendo soluciones de mantenimiento mejoradas y la capacidad de llevar a cabo operaciones de reabastecimiento aéreo totalmente automatizadas.

El sistema de reabastecimiento automático se denominó A3R y está orientado a reducir la carga de trabajo del operador de reabastecimiento aéreo (ARO), mejorar la seguridad y optimizar la tasa de transferencia de reabastecimiento aire-aire (AAR) en condiciones operativas para maximizar la superioridad aérea.

Lanzado en 2018, el A3R ha cumplido todos los hitos, incluyendo varias «primicias mundiales» aeronáuticas, como los primeros contactos automatizados. En una operación conjunta con la Real Fuerza Aérea Australiana (RAAF), un avión cisterna de desarrollo de la compañía A310 de Airbus realizó siete contactos automáticos con un KC-30A Multi Role Tanker Transport de la RAAF. Más recientemente, en 2020, Airbus anunció la primera operación de reabastecimiento de combustible totalmente automática con un sistema de brazo. En la campaña de ensayos en vuelo participó un avión cisterna Airbus A310 de prueba con un avión de combate F-16 de la Fuerza Aérea Portuguesa que actuó como receptor.

En 2020 también se anunció la colaboración de Airbus con las Fuerzas Aéreas de la República de Singapur (RSAF) para desarrollar el programa A330 SMART MRTT. Singapur se convirtió en un socio clave para las nuevas capacidades de reabastecimiento aéreo automatizado y, en virtud del acuerdo, un A330 MRTT de la RSAF participó en el desarrollo, la campaña de ensayos en vuelo y el programa de certificación final.

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Pruebas exitosas en Singapur

Ahora el A3R ha dado otro importante salto hacia la certificación con la finalización de la fase de desarrollo tras una exitosa campaña de ensayos en vuelo.

Los ensayos, realizados con la RSAF y la Agencia de Ciencia y Tecnología de la Defensa de Singapur (DSTA), tuvieron lugar en Singapur a principios de 2021. Contó con la participación de un A330 MRTT de la RSAF equipado como avión cisterna y varios receptores de la RSAF, incluyendo otro A330 MRTT y aviones de combate como el F-16 y el F-15SG.

Durante la prueba, se ejecutaron con éxito un total de 88 contactos secos y húmedos totalmente automatizados y transferencias de casi 30 toneladas de combustible, incluyendo las primeras operaciones totalmente automatizadas con otro A330 MRTT y receptores F-16D/F-16D+ de la RSAF.

También se completaron todas las pruebas necesarias para la recopilación de datos del A3R con el F-15SG, incluidos los vuelos operativos para demostrar las prestaciones del A3R en un escenario representativo de la misión.

Luis Miguel Hernández, Director de SMART MRTT de Airbus, expresó: «Tuvimos la oportunidad de probar nuestro sistema con diferentes tipos de receptores, asegurando el ajuste correcto de nuestros sistemas, a la vez que recopilamos una gran cantidad de datos clave para completar el desarrollo del A3R. El equipo pudo probar con éxito los límites del sistema, verificando su solidez y su capacidad para rastrear automáticamente receptores con configuraciones diversas».

Y añadió «La clave del éxito de la misión fue la excelente cooperación con la RSAF y la DSTA. Hemos construido una relación extraordinaria basada en la confianza mutua. Los equipos de todas las partes trabajaron como una sola unidad durante la campaña de pruebas y siempre es un placer volar con una tripulación tan profesional. Son la primera nación asociada que participa en el desarrollo del SMART MRTT, y nos sentimos honrados de tenerlos a bordo», añadió Hernández.

Filomena

Desde Airbus, explican que la última serie de pruebas no estuvo «exenta de desafíos». Además de la compleja organización técnica inherente a un desarrollo de esta magnitud y del omnipresente contexto de COVID, los equipos se enfrentaron a otro reto más: la tormenta ‘Filomena’, un inesperado e histórico temporal de nieve que asoló Madrid, instalaciones de Airbus Getafe incluidas, días antes de la salida del equipo hacia Singapur.

«Con toneladas de nieve bloqueando cada centímetro de Madrid y forzando el cierre de las instalaciones de Airbus, fue necesario un tremendo esfuerzo colectivo, a contrarreloj, para asegurar que los equipos pudieran despegar y llegar a Singapur a tiempo para comenzar la campaña», comentó Luis Miguel Hernández.

Camino a la certificación

Tras el éxito de la campaña y después de haber recopilado todos los datos críticos, los equipos se preparan ahora para la siguiente fase, que incluye la preparación de la versión final del A3R y la preparación de una hoja de ruta muy exigente que llevará a la certificación a finales de 2021.