El telescopio James Webb se despliega completamente en el espacio

por | 9 enero 2022

El equipo del Telescopio Espacial James Webb informó que el pasado 8 de enero de 2022 se realizó el despliegue exitoso y por completo de su espejo primario de 6,4 metros, recubierto de oro, completando así la etapa final de todos los despliegues importantes de la nave para preparar las operaciones científicas.

«El exitoso despliegue del telescopio Webb ha sido una compleja pero impresionante obra maestra de ingeniería. En nombre de la ESA, quiero felicitar sinceramente a nuestros colegas de la NASA por este logro. Webb es una asociación internacional liderada por la NASA, en la que la ESA está aportando contribuciones clave en forma de instrumentos, equipos científicos y, lo que es muy importante, un lanzamiento exitoso el día de Navidad desde el puerto espacial europeo de Kourou. Estoy muy agradecido a la NASA, a la CSA y a nuestro equipo europeo, que incluye al CNES, a Arianespace y a ArianeGroup, por esta excelente cooperación», afirmó Josef Aschbacher, Director General de la ESA.

Las dos alas del espejo primario de Webb se plegaron para caber en el carenado del cohete Ariane 5 proporcionado por la ESA antes del lanzamiento. Tras más de una semana de otros despliegues críticos de la nave, el equipo del Webb comenzó a desplegar a distancia los segmentos hexagonales del espejo más grande jamás lanzado al espacio.

Se trata de un proceso de varios días, en el que el primer lado del espejo se desplegó el 7 de enero y el segundo el 8 de enero. El control de tierra del Centro de Operaciones de la Misión, en el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial de Baltimore, comenzó a desplegar el segundo espejo en la tarde del 8 de enero. Una vez que el segundo panel lateral del espejo primario se extendió y encajó en su posición, se declaró que todo el despliegue había concluido.

El mayor y más complejo observatorio científico espacial del mundo comenzará ahora a liberar y mover sus 18 segmentos del espejo primario para alinear la óptica del telescopio. El equipo de tierra ordenará a 126 actuadores de la parte trasera de los espejos segmentados que se coloquen en posición y flexionen cada uno de ellos, un proceso de alineación que tardará meses en completarse. A continuación, los instrumentos científicos se someterán a un período de calibración, antes de entregar las primeras imágenes de Webb este verano.

Próximamente, Webb realizará también un tercer encendido de corrección de rumbo medio, una de las tres correcciones de rumbo previstas para situar la nave espacial con precisión en órbita alrededor del segundo punto de Lagrange, comúnmente conocido como L2, a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra. Esta es la posición orbital final de Webb, donde su parasol lo protegerá de la luz del Sol, la Tierra y la Luna que podría interferir con las observaciones de la luz infrarroja. El telescopio está diseñado para observar 13.500 millones de años atrás y captar la luz infrarroja de los objetos celestes con la mayor resolución lograda nunca, y para estudiar nuestro propio Sistema Solar, así como mundos lejanos.

«Estamos encantados de que el complejo despliegue del telescopio haya funcionado con éxito. Ahora esperamos con impaciencia la alineación de la óptica, la puesta en marcha del instrumento y, finalmente, los fascinantes primeros resultados científicos», afirma el profesor Günther Hasinger, Director de Ciencia de la ESA.

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