La ESA inicia las pruebas «Hot fire» del Ariane 6

por | 7 octubre 2022

El programa del vehículo de lanzamiento Ariane 6, inició una serie de pruebas «Hot Fire» de la etapa superior del cohete y de su nuevo motor Vinci.

Estas pruebas, que se iniciaron el 5 de octubre de 2022, suponen un importante avance gracias al banco de pruebas P5.2, construido especialmente en el centro alemán DLR para pruebas de motores y etapas en Lampoldshausen. El banco de pruebas P5.2 somete a toda la etapa superior a condiciones de funcionamiento representativas de un vuelo desde el puerto espacial europeo de la Guayana Francesa, con la excepción del vacío y la microgravedad.

«Vinci, el motor de la etapa superior de Ariane 6 alimentado con hidrógeno y oxígeno líquidos, puede detenerse y reiniciarse múltiples veces, una capacidad crítica para las complejas misiones que exigen los clientes de lanzamiento hoy en día» indica la Agencia Espacial Europea (ESA) en un comunicado. Esta capacidad permite colocar varios satélites en diferentes órbitas.

«Además de la capacidad de reinicio y la resistencia en el espacio, Vinci se ha desarrollado para ofrecer fiabilidad, simplicidad y menores costes» destacan desde la ESA..

«Esta serie de pruebas es un hito crítico en una trayectoria de desarrollo que pronto verá cómo Ariane 6 sustituye a Ariane 5 como lanzador pesado de la ESA». explican fuentes de la ESA, y añaden «Durante más de un cuarto de siglo, Ariane 5 ha sido un socio fiable para clientes comerciales, institucionales y científicos; una de sus misiones más notables fue el vuelo del 25 de diciembre de 2021 que transportó el telescopio espacial James Webb de la NASA/ESA/CSA a su puesto operativo en el espacio profundo. Pero Ariane 6 será un vehículo aún más versátil, que reforzará aún más la autonomía de Europa en el acceso al espacio».

Las pruebas que se están llevando a cabo en Lampoldshausen también están evaluando una innovadora unidad de potencia auxiliar (APU) que funciona en tándem con el motor Vinci y es fundamental para el rendimiento de la etapa superior de Ariane 6. Para volver a arrancar en el espacio, los motores anteriores dependían de grandes cantidades de helio en depósito para generar la presión y la temperatura necesarias en los tanques de propulsante y para garantizar que no hubiera burbujas en los conductos de combustible. Pero el APU proporciona estas condiciones utilizando sólo pequeñas cantidades del hidrógeno y el oxígeno criogénicos que ya llevan los tanques principales.

Esta serie de pruebas está siendo realizada por el DLR y ArianeGroup, el contratista principal del lanzador Ariane 6. Una vez completadas, esta etapa superior -integrada por ArianeGroup en sus instalaciones de Bremen (Alemania)- se enviará al centro técnico ESTEC de la ESA en los Países Bajos para realizar pruebas de separación de etapas y acústicas.

En última instancia, las pruebas de Lampoldshausen investigarán el comportamiento del hardware y el funcionamiento del sistema de la etapa completa con sus tanques, motores y aviónica. «La preparación para estas pruebas de disparo en caliente es aún más compleja que para un lanzamiento real», afirma el director del programa del lanzador Ariane 6, Guy Pilchen, señalando que: «Nuestros colegas de Lampoldshausen tienen décadas de experiencia en la propulsión de cohetes con instalaciones de prueba extremadamente avanzadas. Con los colegas de ArianeGroup para controlar la etapa superior y la gente del DLR operando el banco de pruebas, no podríamos pedir un equipo mejor».

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