La misión exoplanetaria Plato recibe luz verde para pasar a la siguiente fase

por | 16 enero 2022

Plato, la misión de caza de planetas de próxima generación de la ESA, ha recibido luz verde para continuar con su desarrollo después de que la revisión de los hitos críticos concluyera con éxito el 11 de enero de 2022.

La revisión verificó la madurez del segmento espacial completo (plataforma de la nave espacial y módulo de carga útil), confirmando la solidez de las interfaces entre la nave espacial y la carga útil, el calendario de la carga útil, con especial atención a la producción en serie de las 26 cámaras, y la solidez del calendario de la nave espacial. Plato utilizará las 26 cámaras para descubrir y caracterizar exoplanetas que orbitan alrededor de estrellas similares a nuestro Sol.

La revisión de los hitos críticos se estableció específicamente para Plato en el momento de la adopción de la misión debido a los riesgos de desarrollo asociados a la producción en serie de las cámaras. La revisión se llevó a cabo durante el periodo comprendido entre julio y diciembre de 2021. Los equipos de revisión estaban formados por más de 100 personas de la ESA divididas en dos paneles (uno para la nave espacial y otro para la carga útil) que presentaron sus conclusiones a la junta.

La reunión de la junta de revisión se celebró el 11 de enero de 2022. Casi todos los aspectos de la producción, el montaje y las pruebas de las cámaras se han llevado a cabo con éxito, con las pruebas de los modelos estructurales, de ingeniería y de calificación de las unidades de la cámara realizadas en varias instalaciones europeas. Las propiedades termoelásticas del banco óptico, que alberga las cámaras, se verificaron con una novedosa técnica de ensayo desarrollada por el contratista principal de la nave espacial, OHB System AG.

Con la consecución de este hito, puede iniciarse la segunda fase del contrato industrial, dirigida por OHB System AG como contratista principal, con Thales Alenia Space en Francia y RUAG Space System Suiza como parte del equipo central.

El suministro de la carga útil de Plato es responsabilidad de la Agencia Espacial Europea en colaboración con un consorcio europeo de institutos e industria, el Consorcio de la Misión Plato (PMC), de conformidad con el Acuerdo Multilateral (MLA) establecido con la Agencia.

El siguiente hito importante de Plato es la revisión del diseño crítico de la nave espacial en 2023, que verificará el diseño detallado de la nave completa antes de proceder a su montaje.

Tras el lanzamiento, previsto actualmente para finales de 2026, Plato viajará al punto 2 de Lagrange en el espacio, 1,5 millones de kilómetros más allá de la Tierra en dirección contraria al Sol. Desde este punto, el telescopio observará más de 200.000 estrellas durante sus cuatro años de funcionamiento nominal, en busca de las caídas regulares de su luz causadas por el tránsito de un planeta por el disco de la estrella. El análisis de estos tránsitos y de las variaciones de la luz estelar permitirá determinar con precisión las propiedades de los exoplanetas y de sus estrellas anfitrionas.

 

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