Por primera vez se detecta CO2 en la atmósfera de un exoplaneta

por | 26 agosto 2022

La NASA anunció que el telescopio espacial James Webb captó la primera evidencia clara de la presencia de dióxido de carbono (CO2) en la atmósfera de un planeta fuera del sistema solar.

Esta observación de un planeta gigante gaseoso que orbita alrededor de una estrella similar al Sol a 700 años luz de distancia proporciona importantes conocimientos sobre la composición y la formación del planeta. El hallazgo, aceptado para su publicación en Nature, ofrece pruebas de que en el futuro Webb podrá detectar y medir el dióxido de carbono en las atmósferas más delgadas de planetas rocosos más pequeños.

WASP-39 b es un gigante gaseoso caliente con una masa de aproximadamente un cuarto de la de Júpiter (más o menos la misma que Saturno) y un diámetro 1,3 veces mayor que el de Júpiter. Su extrema hinchazón está relacionada en parte con su alta temperatura (unos 1.600 grados Fahrenheit o 900 grados Celsius). A diferencia de los gigantes gaseosos más fríos y compactos de nuestro sistema solar, WASP-39 b orbita muy cerca de su estrella -sólo una octava parte de la distancia entre el Sol y Mercurio- completando un circuito en poco más de cuatro días terrestres. El descubrimiento del planeta, comunicado en 2011, se realizó a partir de la detección en tierra de la sutil y periódica atenuación de la luz de su estrella anfitriona cuando el planeta transita, o pasa por delante de la estrella.

Observaciones anteriores de otros telescopios, como los telescopios espaciales Hubble y Spitzer de la NASA, revelaron la presencia de vapor de agua, sodio y potasio en la atmósfera del planeta. Ahora, la inigualable sensibilidad infrarroja de Webb ha confirmado también la presencia de dióxido de carbono en este planeta.

Primera detección de dióxido de carbono en un exoplaneta

El equipo de investigación utilizó el espectrógrafo de infrarrojo cercano de Webb (NIRSpec) para sus observaciones de WASP-39b. En el espectro resultante de la atmósfera del exoplaneta, una pequeña colina entre 4,1 y 4,6 micras presenta la primera evidencia clara y detallada de dióxido de carbono jamás detectada en un planeta fuera del sistema solar.

Ningún observatorio había medido antes diferencias tan sutiles en el brillo de tantos colores individuales en el rango de 3 a 5,5 micras del espectro de transmisión de un exoplaneta. El acceso a esta parte del espectro es crucial para medir la abundancia de gases como el agua y el metano, así como el dióxido de carbono, que se cree que existen en muchos tipos diferentes de exoplanetas.

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